Nicoletta Machiavelli: from Italian movie star to Seattle language teacher

Italian-born actress Nicoletta Machiavelli appeared in many spaghetti westerns during the 1960s and 1970s.

The camera loved Nicoletta Machiavelli, a sultry, dark-haired Italian beauty best known for her roles in the spaghetti westerns of the 1960s. She co-starred with such screen favorites as Marcello Mastroianni, Burt Reynolds, David McCallum and Dan Duryea.

How did this glamorous and beautiful Italian actress— a direct descendant of the famous philosopher and author Niccolò Machiavelli after whom she was named— end up in Seattle teaching Italian? Just like a suspenseful movie, her life took many twists and turns as it unfolded over the years.  

Machiavelli taught at the Dante Alighieri Society, Bellevue College and the University of Washington

Born in 1944 in the countryside near Modena, Machiavelli was the daughter of an Italian father from Florence and an American mother of Scotch-Irish descent.  After her parents divorced, she and her mother moved to Florence, where Nicoletta studied painting at the prestigious Academy of Fine Arts.

When she was 17, she was discovered by a talent agent from Rome. It was a win-win situation: The talent scout realized that her stunning beauty was perfect for the large screen, and the teenager saw that a career in the movies could be her ticket to fame, fortune and fun.  

This was the era of the spaghetti westerns, a film genre made wildly popular under the skillful hand of Italian director Sergio Leone. More than 600 European westerns, or spaghetti westerns, were made between 1960 and 1978. The most famous of these were the films starring Clint Eastwood as The Man With No Name.

Nicoletta's most famous role was in the film "Navajo Joe" in 1965

Although Machiavelli never played opposite Eastwood, she was cast in quite a few films of this genre.  Her big break came in 1965 when she was signed to a contract by producer Dino de Laurentiis to play a Native American maid in “Navajo Joe.” This film had Burt Reynolds in the lead, oddly cast as a Navajo warrior who seeks revenge for the murder of his entire tribe.  

Machiavelli later appeared in other Italian westerns with such forgettable titles as “A Minute to Pray,” “A Second to Die” and “No Room to Die.” In 1968, she received top billing in the western “Garter Colt,” which was a rare achievement for a woman actress in that genre and during that era.  

In a review of “A Minute to Pray” and “A Second to Die,” a New York Times film critic called them “two Italian-made movies, totaling over three hours of misery.” The reviewer goes on to describe Machiavelli as a “comely, half-starved brunette.”  

By the 1970s, Machiavelli had moved on to other films, working alongside some of the movie world’s top international stars, including Marcello Mastroianni in the comedy “Dirty Weekend” (1973) and Alain Delon in “Someone is Bleeding” (1974).  

In all, she starred in nearly 40 movies between 1965 and 1983. “I wasn’t a good actress,” she said in a 2009 interview. “I was just pretty. I liked being outdoors but I hated it when they dressed me up or put makeup on me. And I hated the idea that these people were making money off me.”

But the money she earned opened doors for the actress. Machiavelli soon started to travel the world: India, South America, Great Britain and Greece.  In 1973, she became pregnant and gave birth to a son Nirjo, her only child. When Nirjo was seven, she reconnected with a childhood friend, Pietro, and the two married.  

The family moved to Los Angeles where Pietro became a sign painter and Machiavelli started to work as a tour guide, leading French and Italian visitors on tours of the western United States. Since this was primarily a seasonal job, she began to teach Italian during the winter months.

By the late 1980s, unsettled by southern California earthquakes, the family moved to Seattle where Machiavelli continued to give Italian lessons.  It was this connection that brought her in contact with Giuseppe Tassone, a lecturer and language coordinator at the University of Washington and the long-time director of the Italian language program at the Dante Alighieri Society of Washington.

“Nicoletta was interested in teaching at the Dante Alighieri Society,” said Tassone. “From the first moment, I thought she would be a great fit for our program. She had a love of the Italian language, an interesting life as an actress and a passion for travel. Plus she had experience teaching Italian to private individuals and small groups.”

Machiavelli taught at the Dante Alighieri Society, Bellevue College and the University of Washington. She expanded her tour business, now taking small groups from the Northwest to Italy, touring one region at a time with a focus on food and art. And she started teaching cooking.   

“Probably as every immigrant, I had an urge to replicate what I remembered of the foods I grew up with,” she said in a 2015 interview in Bellevue College Magazine. For Machiavelli, this meant the simple flavorful foods of Tuscany.

Machiavelli viewed her career choices as simply different facets of the same skill set. “Acting, tour-guiding and teaching are all creative in the same way,” she said. “It’s all about telling stories, sharing experiences and passions in an effort to enrich people’s lives.”  

Although her marriage to Pietro broke up in 1992 (he later moved to Bali), Machiavelli chose to stay put in the Northwest, believing it was the best place to raise her son. She died on Nov. 15, 2015, at the age of 71, following a short illness.  

“It was a shock when I discovered that Nicoletta had passed away,” said Tassone. “I remembered her as professional and caring with a great sense of humor. But most of all, I loved that she spoke beautiful Italian that showed her Florentine roots.”

La macchina fotografica amava Nicoletta Machiavelli, una sensuale bellezza italiana dai capelli scuri, conosciuta per i suoi ruoli negli spaghetti western degli anni '60. Era co-protagonista con i divi preferiti dello schermo come Marcello Mastroianni, Burt Reynolds, David McCallum e Dan Duryea.  

Come ha fatto questa bella attrice glamour italiana - discendente diretta del famoso filosofo e autore Niccolò Machiavelli di cui porta il nome, a finire a Seattle ad insegnare l'italiano? Proprio come un film di suspence, la sua vita ha preso molte pieghe e giravolte nel corso degli anni.  

Nata nel 1944 nella campagna vicino a Modena, Machiavelli era figlia di un padre italiano di Firenze e una madre americana di origine scozzese-irlandese. Dopo che i suoi genitori divorziarono, lei e sua madre si trasferirono a Firenze, dove Nicoletta ha studiato pittura alla prestigiosa Accademia di Belle Arti.

Quando aveva 17 anni fu scoperta da un agente di talenti di Roma. Era una situazione win-win: il talent scout ha capito che la sua splendida bellezza era perfetta per il grande schermo, e l'adolescente ha visto che una carriera nel cinema poteva essere il suo biglietto per la fama, la fortuna e il divertimento.  

Quella era l'epoca degli spaghetti western, un genere cinematografico reso molto popolare sotto la sapiente mano del regista italiano Sergio Leone. Più di 600 western europei, o spaghetti western, furono girati tra il 1960 e il 1978. Tra i più famosi ci sono i film con Clint Eastwood nel ruolo dell’Uomo senza nome. Anche se Machiavelli non ha mai recitato di fronte a Eastwood, è stata lanciata in parecchi film di questo genere. La sua grande occasione è arrivata nel 1965 quando è stata scritturata in un contratto del produttore Dino de Laurentiis per interpretare una ragazza dei nativi americani in "Navajo Joe". Questo film aveva Burt Reynolds nel ruolo principale, stranamente scritturato come guerriero navajo che cerca di vendicare l’uccisione di tutta la sua tribù.

Machiavelli è apparsa più tardi in altri western italiani con titoli dimenticabili come "Un minuto per pregare", "Un secondo per morire" e "Nessun posto per morire". Nel 1968 ebbe il primo nome sul cartellone nella "Garter Colt" occidentale, un raro successo per una donna attrice in quel genere e durante quell’epoca.  

In una recensione di "Un minuto per pregare" e "Un secondo per morire", un critico cinematografico del New York Times li ha definiti "due film italiani, per un totale di tre ore di miseria". Il recensore continuava descrivendo Machiavelli come "un’attraente brunetta mezza morta di fame".

Negli anni Settanta, Machiavelli partecipò ad altri film, lavorando accanto ad alcune delle star internazionali del cinema, tra cui Marcello Mastroianni nella commedia "Mordi e fuggi" (1973) e Alain Delon in "Someone is Bleeding" (1974). Nel complesso, ha recitato in quasi 40 film tra il 1965 e il 1983. "Non ero una buona attrice", ha detto in un'intervista del 2009. "Ero solo bella. Mi piaceva stare all'aperto, ma odiavo quando mi vestivano o mi truccavano. E odiavo l'idea che queste persone facessero soldi con me".

Ma i soldi che guadagnati aprirono le porte all'attrice. Machiavelli cominciò presto a viaggiare nel mondo: India, America del Sud, Gran Bretagna e Grecia. Nel 1973, rimase incinta e diede alla luce il figlio Nirjo, suo unico figlio. Quando Nirjo aveva sette anni, incontrò un amico d'infanzia, Pietro, e i due si sposarono. La famiglia si trasferì a Los Angeles dove Pietro divenne un pittore di insegne e Machiavelli iniziò a lavorare come guida turistica, guidando visitatori francesi e italiani nei tour negli Stati Uniti occidentali. Dal momento che questo era principalmente un lavoro stagionale, iniziò a insegnare italiano durante i mesi invernali. Alla fine degli anni '80, sconvolta dai terremoti della California meridionale, la famiglia si trasferì a Seattle dove Machiavelli continuò a dare lezioni d’italiano. È stata questa connessione a portarla in contatto con Giuseppe Tassone, docente e coordinatore linguistico presso l'Università di Washington e da tempo direttore del programma italiano della Dante Alighieri di Washington.

"Nicoletta era interessata a insegnare alla Dante Alighieri Society", ha detto Tassone. "Fin dal primo momento, ho pensato che sarebbe stata una grande opportunità per il nostro programma. Aveva amore per la lingua italiana, una vita interessante come attrice e passione per il viaggio. Inoltre aveva esperienza di insegnamento dell’italiano a privati e a piccoli gruppi".  

Machiavelli insegnò alla Dante Alighieri Society, al Bellevue College e all'Università di Washington. Ampliò i suoi giri d’affari, portando piccoli gruppi dal Nord-ovest in Italia, visitando una regione alla volta con particolare attenzione al cibo e all'arte. E inizià a insegnare cucina. "Probabilmente, come ogni immigrato, ho avuto l'impulso di replicare quello che mi ricordavo dei cibi con cui sono cresciuta", ha detto in un'intervista del 2015 al Bellevue College Magazine. Per Machiavelli, questo significava i sapori semplici e saporiti della Toscana.  

Machiavelli vedeva le sue scelte di carriera come sfaccettature semplicemente diverse dello stesso set di abilità. "Recitare, guidare tour e insegnare sono tutti lavori creativi allo stesso modo", ha detto. "Si tratta di raccontare storie, condividere esperienze e passioni nel tentativo di arricchire la vita delle persone".

Anche se il suo matrimonio con Pietro si interruppe nel 1992 (lui si è poi trasferito a Bali), Machiavelli scelse di rimanere nel Nord-ovest, credendo che fosse il posto migliore per crescere suo figlio. E’ scomparsa il 15 novembre 2015, all'età di 71 anni, dopo una breve malattia. "È stato uno shock quando ho scoperto che Nicoletta era scomparsa" ha detto Tassone. "Mi sono ricordato di quanto era professionale e attenta e con un grande senso dell'umorismo. Ma soprattutto, mi piaceva molto che parlava un bellissimo italiano che mostrava le sue radici fiorentine ".

Receive More Stories Like This In Your Inbox

SPONSORED

Recommended

Cycling in Ferrara - Emilia Romagna’s city of bicycles

Ferrara: oh, the tragedy of having overlooked this beauty of an Italian city for so many years! But we’re in the good company of a whole lot of other...

Bologna, capital of rediscovered flavors and “Made in Italy” culinary culture

For the longest time, Bologna has been happily known as “The Learned,” “The Fat,” or “The Red.” Until a few months ago, however, the city seemed to...

Italian fashion helps victims of Northern California fires

On Saturday, October 14, 2017, San Francisco’s Museo Italo Americano hosted a fundraising event organized by Isabella Weiss di Valbranca and...

An Italian November made of cinema and good food

We’ve just left behind this year’s celebrations - and controversies - of the Italian Heritage Month and only started thinking about our Thanksgiving...

Supporting the UNESCO candidature of the Neapolitan pizza making art

The event Tu Vuò fa’ il Napoletano - Facce da Pizza landed in the USA. The first of the three gatherings in support to the candidature of the...

Weekly in Italian

Recent Issues