Seattle and the Northwest pizza wars

Pagliacci Pizza, which opened its doors in 1979, was the first pizzeria in Seattle to hand-toss its fresh dough. (Pagliacci)

Pizza is one of those ubiquitous food items that can be prepared in so many different and delicious ways: crusty or chewy, thin or thick, square or round, white sauce or red.  

In fact, today’s pizza is made in much the same way it’s been made for the past 500 years, and Naples is generally credited as its birthplace. By the late 1800s, as Italian immigrants began arriving in great numbers in the US, the idea of “pizza pie” crossed the Atlantic with them. Despite growing awareness of this dish, the first pizza recipe was not published in an American cookbook until 1936.

Naples is generally considered the birthplace of pizza, and today that popular dish can be made in many different ways. (Pagliacci)

Pizza began to appear on Seattle menus in the mid-1940s when American GIs, who were introduced to Italian food during World War II, started to return home. One of the first Seattle establishments to offer pizza on its menu was the Palace Grill.

The Palace Grill opened in 1932 on Pioneer Square, and was purchased by the Daverso brothers, Frank and Julius, in 1946. The brothers, who had previously worked in a moving and storage company called Owl Transfer, added pizza to their menu around 1948.  

Pagliacci Pizza was the first Seattle pizzeria to offer its customers pizza by-the-slice. (Pagliacci)

At that time, pizza was not well known and people were at a loss as to how to describe it. A 1949 story in The Seattle Times, that featured the Palace Grill and its specialties, described pizza as “the hot pastry that looks like a phonograph record, covered with mushrooms, cheese and tomatoes.”

Around that same time, Angelo Constantino, who owned the West Seattle Italian Import Grocery, started making pizzas in the back of his store. He froze as many as 400 or 500 a week, selling most of them locally but shipping others around the country, as far away as Washington, D.C.   

An all-time favorite pizza is the simple yet delicious Margherita, adorned with the colors of the Italian flag--green basil, white mozzarella and red tomatoes. (Pagliacci)

In 1950, Ricardo's Spaghetti Bar began boasting that its pizzas were the first offered in Seattle. The restaurant ran an ad in the Seattle Times that proclaimed: "New Yorkers are raving over this Italian favorite. Baked with Muzzarella [sic] and imported Parmesan cheeses, green olives and anchovies. Different and mighty good!"  

By the 1950s, pizza was growing in popularity. Make-your-own-pizza recipes were printed in the local papers, and ran the gamut from a Maine sardine pizza to one that used an English muffin as its base. One recipe touted the “skillet pizza” which used a can of tuna fish.  

Pagliacci Pizza, which opened its doors in 1979, was the first pizzeria in Seattle to hand-toss its fresh dough. (Pagliacci)

In 1956, Carmen Finamore appeared on the pizza scene. Originally from the Abruzzo region of Italy, he opened the Abruzzi Pizza House with an investment of $1,200. The place had large windows so people walking by could watch the pizza being formed and tossed. At one time or another, most of the local Italian-American community came through its doors, from politicians and priests to police officers and deliverymen.   

In an interview with the Seattle Times in 2000, son Joe Finamore discussed the early days of the restaurant. "Abruzzi's was a colorful place, like you'd find in New York,” Finamore said. “You'd get lines out the door, and a sailor coming in with a case of beer on one shoulder and a blonde on each arm. A lot of local pizza places got their start because of Abruzzi's, which trained many people. Before that, Seattle didn't know what pizza was.”  

That might have been the reality according to the Finamore family, but not for the Daverso brothers. The brothers placed large print ads positioning the Palace Grill as "Seattle's Original Pizza House." The Daverso family ran the restaurant until 1964, when it was renamed Rudy’s Italian Restaurant.   

By 1960, the struggle for pizza supremacy got a bit spicier. The Northlake Tavern, located near the University of Washington campus, started offering pizza on its menu in 1959. The tavern soon became famous for its ultra-gooey pie, and Northlake began advertising its pizza as the "Best Darn Pizza Anywhere."  

Today, a long-time Seattle favorite is Pagliacci, which opened its doors in 1979 with a single location on University Avenue.  In the intervening years, Pagliacci has expanded to 26 locations regionwide.  

Pagliacci was founded by Dorene Centioli-McTigue, with her brother and a cousin. The family came from a food industry background.  Dorene’s father, Gill Centioli, the son of Italian immigrants, ran a restaurant in downtown Seattle called Gill's Beachhead and Wheel Room. In the late 1940s, Gill heard about something called “fast food” at a place in California run by the McDonald brothers. He hopped in his car and drove down the coast to check it out.

Liking what he saw, he brought the concept back to Seattle, starting with a 19-cent hamburger stand that he opened in 1950 in Rainier Valley. When he retired in 1983, Gill Centioli had amassed a chain of 42 Kentucky Fried Chicken franchises, not to mention a small fortune.

When Pagliacci opened, the pizzeria did not even have a cash register or a safe. It was a year before anyone got around to putting up a sign. The pizzeria went on to establish its own firsts in the pizza business: first in Seattle to hand-toss its fresh dough, first to bake pizzas directly on hot bricks, and first to offer a selection of pizza-by-the-slice options that attracted a devoted following.

Centioli-McTigue eventually bought out her partners and, over the years, continued to grow Pagliacci until it was sold in 2000 to Seattle natives Matt Galvin, Pat McCarthy and Pat McDonald. On July 26, 2018, Pagliacci shuttered its inaugural store on University Avenue, closing the door as well on another chapter in Seattle’s pizza wars.

La pizza è uno di quegli alimenti onnipresenti che possono essere preparati in così tanti modi diversi e deliziosi: croccante o gommosa, sottile o spessa, quadrata o rotonda, salsa bianca o salsa rossa.  

In effetti, oggi la pizza è fatta nello stesso modo in cui è stata prodotta negli ultimi 500 anni, e Napoli è generalmente considerata la sua città natale. Verso la fine del 1800, quando gli immigrati italiani cominciarono ad arrivare in gran numero negli Stati Uniti, l'idea della pizza attraversò l'Atlantico insieme a loro. Nonostante una crescente consapevolezza relativa a questo piatto, la prima ricetta per la pizza non è stata pubblicata in un libro di cucina americano fino al 1936.  

La pizza cominciò ad apparire nei menù di Seattle a metà degli anni '40 quando i soldati americani, che avevano conosciuto il cibo italiano durante la II Guerra mondiale, iniziarono a tornare a casa. Uno dei primi luoghi di Seattle ad offrire la pizza nel suo menù fu il Palace Grill.  

Il Palace Grill aprì nel 1932 in Pioneer Square, e fu acquistato dai fratelli Daverso, Frank e Julius, nel 1946. I fratelli, che in precedenza avevano lavorato in una società di traslochi e di stoccaggio chiamata Owl Transfer, aggiunsero la pizza al loro menù intorno al 1948. A quel tempo, la pizza non era molto conosciuta e le persone non sapevano come descriverla. Un pezzo del 1949 nel Seattle Times, che raccontava del Palace Grill e delle sue specialità, descriveva la pizza come una "pasta friabile che sembra un disco fonografico, ricoperto di funghi, formaggio e pomodori".

Più o meno nello stesso periodo, Angelo Constantino, che possedeva la West Seattle Italian Import Grocery, iniziò a produrre pizze nel retro del suo negozio. Ne congelava fino a 400 o 500 alla settimana, vendendo la maggior parte di esse a livello locale ma spedendo il resto in tutto il Paese, fino a Washington, D.C.  

Nel 1950, il Ricardo's Spaghetti Bar iniziò a vantarsi che le sue pizze erano le prime offerte a Seattle. Il ristorante pubblicò un annuncio sul Seattle Times che proclamava: "I newyorkesi sono entusiasti di questo piatto amato in Italia, sfornato con Muzzarella [sic] e formaggi parmigiani importati, olive verdi e acciughe. E’ differente ed è una squisitezza!”.

Negli anni '50 la pizza divenne sempre più popolare. Le ricette per fare la pizza vennero stampate sui giornali locali, e andavano dalla pizza con le sardine del Maine a quella che usava il muffin inglese come base. Una ricetta pubblicizzava la "skillet pizza" che utilizzava tonno in scatola.  

Nel 1956, Carmen Finamore apparve sulla scena della pizza. Originario della regione Abruzzo, aprì l'Abruzzi Pizza House con un investimento di 1.200 $. Il posto aveva grandi finestre così che le persone che passavano potessero guardare la pizza che veniva impastata e lanciata. Prima o poi, la maggior parte della comunità italo-americana locale ne oltrepassò la soglia, da politici e sacerdoti a ufficiali di polizia e fattorini.  

In un'intervista al Seattle Times del 2000, il figlio Joe Finamore ha parlato degli olbori del ristorante. "Abruzzi era un posto colorato, come lo avresti trovato a New York", ha detto Finamore. "Avresti trovato code fuori dalla porta e un marinaio che arrivava con una cassa di birra sulla spalla e una bionda per ciascun braccio. Un sacco di locali per la pizza hanno avuto il loro inizio grazie ad Abruzzi, che ha addestrato molte persone. Prima di allora, Seattle non sapeva cosa fosse la pizza".

Questo potrebbe essere stato vero per la famiglia Finamore, ma non per i fratelli Daverso. I fratelli hanno pubblicato annunci pubblicitari di grandi dimensioni che definiscono il Palace Grill come "la prima pizzeria di Seattle". La famiglia Daverso ha gestito il ristorante fino al 1964, quando fu ribattezzato Ristorante italiano di Rudy.  

Nel 1960, la lotta per la supremazia della pizza divenne un po' più speziata. La Northlake Tavern, situata vicino al campus della University of Washington, iniziò ad offrire la pizza nel suo menù nel 1959. La taverna divenne presto famosa per la sua pizza ultra-appiccicosa, e Northlake iniziò a pubblicizzare la sua pizza come "la miglior pizza in assoluto". Oggi, una delle migliori pizzerie di Seattle è Pagliacci, che ha aperto le porte nel 1979 con un'unica sede su University Avenue. Negli anni successivi, Pagliacci ha ampliato fino a 26 sedi in tutta la regione.

Pagliacci è stata fondata da Dorene Centioli-McTigue, con suo fratello e un cugino. La famiglia aveva alle spalle l’esperienza di un'industria alimentare. Il padre di Dorene, Gill Centioli, figlio di immigrati italiani, gestiva un ristorante nel centro di Seattle chiamato Gill's Beachhead e Wheel Room. Alla fine degli anni '40, Gill sentì parlare di qualcosa chiamato "fast food" in un posto della California gestito dai fratelli McDonald. Saltò in macchina e guidò lungo la costa per andare a darci un'occhiata. Apprezzando ciò che aveva visto, riportò il concetto a Seattle, iniziando con un banco di hamburger da 19 centesimi che aprì nel 1950 a Rainier Valley. Quando si ritirò nel 1983, Gill Centioli aveva messo insieme una catena di 42 negozi in franchise, Kentucky Fried Chicken, per non parlare di una piccola fortuna.  

Quando Pagliacci aprì, la pizzeria non aveva nemmeno un registratore di cassa o una cassaforte. Passò un anno prima che qualcuno mettesse un’insegna. La pizzeria ha proseguito stabilendo i propri primati nel settore della pizza: prima a Seattle a lavorare a mano la pasta fresca, prima a cuocere le pizze direttamente sui mattoni caldi, e prima nell’offrire una selezione di fette di pizza che hanno attratto una clientela fedele.  

Centioli-McTigue alla fine acquistò le quote dei suoi soci e, nel corso degli anni, continuò a far crescere Pagliacci fino a quando fu venduto nel 2000 a Matt Galvin, Pat McCarthy e Pat McDonald di Seattle. Il 26 luglio 2018, Pagliacci ha chiuso il suo negozio originario su University Avenue, chiudendo il sipario anche su un capitolo della guerra della pizza di Seattle.

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