San Leo: soaring fortress, a soothsayer and a saint

Rimini has attracted a crowd in August since time immemorial. The internationally renowned summer holiday destination on la Riviera Romagnola is synonymous with long sandy beaches that are hard to beat, especially for families and party-goers.

But this pre-eminent party town has also a deep cultural vibe. It boasts Roman architecture in abundance, including the Arch of Augustus, the Tiberius Bridge and an amphitheater. There is also a Renaissance cathedral to admire and the outstanding nearby settlement of San Leo.

San Leo was the last home of Cagliostro and loved by Dante

I enjoyed a slow city break in San Leo, a lovely, fortified medieval village perched on the slopes of a soaring rock spur in the heart of Valmarecchia. San Leo is full of surprises and intimacy.Vistas over the principality of San Marino and the surrounding landscape are breathtaking. My line of sight to the horizon gets lost, until my eyes find the sea.  The scenery is gorgeous up here amid the jagged peaks of the Apennines and the shimmering Adriatic.

“San Leo is a small oasis in the middle of the valley where you can find your own dimension,”

San Leo, the ancient city of the Montefeltro region, was a bone of contention among the Byzantines, the Goths, the Franks and Longobards, and later among noble families such as the Malatesta, the Montefeltro and the Medici. Florentine troops took it in 1517 at the end of a legendary siege described by Giorgio Vasari and illustrated in a majestic painting at the Palazzo Vecchio.
Renaissance painter Piero della Francesca was inspired by this place, while semiotician and globally successful novelist Umberto Eco defined it as the most beautiful Italian town, though it consists of just a fortress and two churches. “San Leo, una Rocca e due chiese, la città più bella d’Italia,” he said in an interview. “Professor Eco had a house in the old monastery area,” says Marco Perazzoni, president of the San Leo Pro Loco, an association promoting local culture and tourism. The famed intellectual received honorary citizenship of San Leo in 2011, on a day he told the press that “here in 36 years I have been taking all my foreign friends to visit the prison cell of Cagliostro.” The occultist Alessandro, Count of Cagliostro, died in San Leo’s impregnable fortress, inside la cella del pozzetto, on August 26, 1795 after more than four years of imprisonment.

San Leo is a lovely, fortified medieval village perched on the slopes of a soaring rock spur in the heart of Valmarecchia

The Rocca is captivating: it has a large imposing keep, four square turrets and a gothic entrance. It still has secrets to reveal. “At the time, it was the maximum security prison of the papal state,” explains Perazzoni.

Cagliostro was born Giuseppe Balsamo to a poor family in Palermo.

 it has a large imposing keep, four square turrets and a gothic entranceThe Rocca is captivating: it has a large imposing keep, four square turrets and a gothic entrance

Fleeing Sicily after a series of minor crimes, he traveled through Greece, Egypt, Persia, Arabia and Rhodes, apparently studying alchemy.

This mysterious character was mocked by Goethe in a comic opera called Il Gran Copto while honored by Mozart in The Magic Flute. He visited the major courts of Europe selling elixirs of youth and love powders. In the years preceding the French Revolution, he enjoyed enormous success in Paris posing as an alchemist, soothsayer and healer as his séances became the rage of fashionable society.

On the third week of August, a traditional five-day festival dedicated to Cagliostro opens all along the city center

Locked up for nine months in the Bastille, he was then banished from France and in 1789 was arrested in Rome. His wife had denounced him to the Inquisition as a Freemason. He was convicted and sentenced to death but the Pope commuted his penalty to life imprisonment. “My great-great-grandfather, as a child, witnessed the procession that carried the dead body of Cagliostro that day at sunset,” says Perazzoni. “They buried Cagliostro in a desecrated area on the west edge of the boulder.”

The story of the place and its layers of history can be read through the incredible fabric of the tiny city-fortress capable of satisfying even robust appetites for history. “In this prison many patriots of the Risorgimento were later confined,” says Perazzoni.

On the third week of August, a traditional five-day festival dedicated to Cagliostro opens all along the city center. AlchimiAlchimie is for the curious, offering a program packed with esoteric workshops, talks, food and music.

“San Leo is a small oasis in the middle of the valley where you can find your own dimension,” says Perazzoni. “Here you can both sink into ultimate seclusion and experience the richness of local community life.”

About 100 people live in the historic center, while about 400 reside in the area immediately outside the boulder.

More local young people are engaged in agricultural production of ancient grains.

The Little Flowers of Saint Francis reported that the saint of Assisi came to San Leo in 1213. He was invited to the investiture feast of a knight, one of the offspring of the Montefeltros. That night Francis slept on a place where  Saint Igne’s monastery was later erected. Francis preached in the main piazza under a massive elm. Count Caetani of Chiusi was so touched by the saint’s sermon that he wanted to give him Mount La Verna as a gift, considering it a suitable solitary place to do penance.

Dante sojourned in San Leo as well. He stayed as a guest at Uguccione della Faggiola’s house on the valley floor. He even mentioned this special place in the Purgatory, canto IV.

Da tempi immemorabili Rimini attrae folle in agosto. La destinazione estiva di fama internazionale sulla Riviera romagnola è sinonimo di lunghe spiagge sabbiose difficili da battere, soprattutto per le famiglie e i frequentatori di feste.

Ma questa importante città festaiola ha anche una profonda atmosfera culturale. Vanta abbondante architettura romana, tra cui l'Arco di Augusto, il Ponte di Tiberio e un anfiteatro. Da ammirare ci sono anche una cattedrale rinascimentale e il vicino insediamento di San Leo.

Ho goduto di un breve soggiorno a San Leo, delizioso borgo medievale fortificato arroccato sulle pendici di uno sperone roccioso nel cuore della Valmarecchia. San Leo è piena di sorprese e intimità. Le viste sul principato di San Marino e il paesaggio circostante sono mozzafiato. Il mio sguardo verso l'orizzonte si perdeva finché gli occhi non hanno trovato il mare. Lo scenario è stupendo tra le cime frastagliate degli Appennini e il luccicante Adriatico.

San Leo, l'antica città dei Montefeltro, fu oggetto di contesa tra i Bizantini, i Goti, i Franchi e i Longobardi e in seguito tra famiglie nobili come i Malatesta, i Montefeltro e i Medici. Le truppe fiorentine la presero nel 1517 alla fine di un assedio leggendario descritto da Giorgio Vasari e illustrato in un maestoso dipinto a Palazzo Vecchio.

Il pittore rinascimentale Piero della Francesca è stato ispirato da questo luogo, mentre il semiologo e romanziere di successo internazionale Umberto Eco l'ha definita la più bella città italiana, sebbene sia costituita da una fortezza e due chiese. "San Leo, una Rocca e due chiese, la città più bella d'Italia", ha detto in un'intervista. "Il professor Eco aveva una casa nella vecchia area del monastero", dice Marco Perazzoni, presidente della Pro Loco di San Leo, un'associazione che promuove la cultura e il turismo locale. Il famoso intellettuale ha ricevuto la cittadinanza onoraria di San Leo nel 2011, un giorno ha detto alla stampa che "qui in 36 anni ho portato tutti i miei amici stranieri a visitare la cella di Cagliostro".  

L'occultista Alessandro, conte di Cagliostro, morì nell’inespugnabile fortezza di San Leo, all'interno della cella del pozzetto, il 26 agosto 1795 dopo oltre quattro anni di prigione.  

La Rocca è accattivante: ha un grande mastio imponente, quattro torrette quadrate e un ingresso gotico. Ha ancora segreti da rivelare. "All'epoca era la prigione di massima sicurezza dello Stato Pontificio", spiega Perazzoni. Cagliostro nacque Giuseppe Balsamo da una povera famiglia di Palermo.

Fuggendo dalla Sicilia dopo una serie di crimini minori, viaggiò attraverso la Grecia, l'Egitto, la Persia, l'Arabia e Rodi, apparentemente studiando alchimia. Questo personaggio misterioso è deriso da Goethe in un'opera comica chiamata Il Gran Copto, mentre è onorato da Mozart ne Il flauto magico. Ha visitato le principali corti d'Europa vendendo elisir di giovinezza e filtri d'amore. Negli anni che precedettero la Rivoluzione Francese, godette di un enorme successo a Parigi fingendosi alchimista, indovino e guaritore, e le sue sedute erano alla moda tra la società elegante.  

Rinchiuso per nove mesi nella Bastiglia, fu quindi bandito dalla Francia e nel 1789 fu arrestato a Roma. Sua moglie lo aveva denunciato all'Inquisizione come Massone. Fu dichiarato colpevole e condannato a morte, ma il Papa commutò la pena in ergastolo. "Il mio bis-bisnonno, da bambino, ha assistito alla processione che quel giorno al tramonto portava il cadavere di Cagliostro", dice Perazzoni. "Hanno seppellito Cagliostro in una zona sconsacrata sul bordo occidentale del masso".

La storia del luogo e delle sue stratificazioni storiche può essere letta attraverso l'incredibile tessuto della piccola città-fortezza in grado di soddisfare anche i più curiosi di storia. "In questa prigione furono poi confinati molti patrioti del Risorgimento", dice Perazzoni.

Nella terza settimana di agosto, un tradizionale festival di cinque giorni dedicato a Cagliostro si svolge in tutto il centro cittadino. AlchimiAlchimie è per i curiosi e offre un programma ricco di workshop esoterici, conferenze, cibo e musica.

"San Leo è una piccola oasi nel mezzo della valle dove puoi trovare la tua dimensione", dice Perazzoni. "Qui puoi affondare nella massima solitudine e sperimentare la ricchezza della vita della comunità locale". Circa 100 persone vivono nel centro storico, mentre altre 400 circa risiedono nell'area immediatamente fuori la rocca. Molti giovani del posto sono impegnati nella produzione agricola di antichi cereali.

I Fioretti di San Francesco riportano che il santo di Assisi andò a San Leo nel 1213. Fu invitato alla festa di investitura di un cavaliere, uno dei figli dei Montefeltro. Quella notte Francesco dormì in un luogo dove fu successivamente eretto il monastero di Santa Igne. Francesco predicò nella piazza principale sotto un enorme olmo. Il conte Caetani di Chiusi fu talmente commosso dal sermone del santo che volle donargli il Monte La Verna, considerandolo un luogo solitario adatto a fare penitenza.

Anche Dante soggiornò a San Leo. Rimase ospite della casa di Uguccione della Faggiola sul fondovalle. Ha anche menzionato questo posto speciale nel Purgatorio, canto IV.

Receive More Stories Like This In Your Inbox

SPONSORED

Recommended

Sant’Eustachio: Pasquino hunts for coffee

Outside Caffé Sant’Eustachio students and cabbies, bankers and brokers, pundits and senators sip espresso and mock the news. Starbucks, the US coffee...

Cinema in Venice: why is the Festival del Cinema di Venezia so different?

When summer passes the torch of seasons to fall and people start getting back into their routines after weeks at the beach, Italy enjoys one last...

Marcello Mastroianni, La Dolce Vita and much more at Cinema Italia SF this September

When he entered the legendary gates of Cinecittà for the first time, Marcello Mastroianni was only 11. Nevertheless, his entire life as an actor was...

Finally… the fall: a trip through Italy, following autumnal traditions

It’s only the 2nd of September, today, yet the sounds and scents of summer seem far. The weather has been helping to get into the mood, treating us...

Mystical allure of scenic Scanno

A slice of paradise was created by a landslide at Mt. Rava a thousand years ago, forming Lake Scanno, a heart-shaped mountain lake 1,050 meters above...

Weekly in Italian

Recent Issues